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Les scientifiques percent le mystère du monstre de Tully

© © Collage Un monstre inconnu
Un monstre inconnu - Sputnik France
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La biologiste américaine Victoria McCoy (université de Yale) a réussi à éclairer notre lanterne sur un mystérieux monstre préhistorique qui proliférait dans les réserves d’eau de l’Etat de l’Illinois il y 380 millions d’années.

Considéré tantôt comme mollusque, tantôt comme arthropode, l'animal préhistorique Tullimonstrum gregarium est en fait un vertébré proche des lamproies modernes, estime la chercheuse. Et pour cause! La structure bidimensionnelle au milieu du corps de l'animal, que les scientifiques considéraient par erreur comme des intestins, n'est autre qu'une échine primitive, plus connue sous le nom de chorde, ce qui permet de rapprocher l'animal des vertébrés modernes, dont l'homme fait partie.

Le monstre de Tully, dont la longueur ne dépasse pas 10 centimètres, possède une morphologie bien particulière: un corps segmenté, des ouïes internes, trois nageoires caudales, des yeux situés à l'extrémité de deux petits tentacules rétractiles et une trompe qui se termine par des mâchoires puissantes. Voici qui donnera du grain à moudre à notre imagination. Tout au moins, c'est l'image de l'animal que nous propose la revue américaine Nature qui a publié les résultats de la recherche.

Sorte d'hybride entre un escargot, une langouste et un poisson cartilagineux, le monstre de Tully n'a pas encore révélé tous ses secrets aux scientifiques, loin s'en faut: son origine demeure assez obscure, ainsi que la cause qui a provoqué son extinction massive.

Le Tullimonstrum gregarium fut découvert en 1958 dans l'Illinois par l'amateur de paléontologie Francis Tully. En 1990, le monstre de Tully est devenu un symbole de l'Etat de l'Illinois. Au moins une centaine d'animaux fossilisés de cette espèce sont conservés au musée Field d'histoire naturelle.

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