Pourquoi la NASA met-elle le feu à un cargo spatial?

Étudier la propagation des flammes dans l’espace et tester la résistance de certains matériaux: voilà l’objectif de l’expérience «Saffire-II», au cours de laquelle la NASA a déclenché des feux à bord du cargo spatial Cygnus.

Afin de ne pas mettre en péril la vie des astronautes de l'ISS, la capsule de ravitaillement Cygnus a quitté la station lundi matin pour amorcer l'expérience « Saffire-II », qui consiste à provoquer un incendie contrôlé à bord afin d'étudier les effets du feu dans l'apesanteur.

« L'un des plus grands dangers pour les équipages, c'est que le feu prenne à bord du vaisseau spatial », explique Gary Ruff, chef de projet à la NASA.

«La boîte magique» au service de l’étude de la Terre depuis l’espace - Sputnik Afrique
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Neuf échantillons de divers matériaux ont été mis en feu pour voir s'ils résisteraient à un incendie et, le cas échéant, combien de temps ils prendraient à brûler. Chaque échantillon faisait environ cinq centimètres de largeur par 30 cm de longueur.

Des équipements placés à bord du cargo sont censés mesurer la rapidité de l'incendie, la perte en oxygène et la distribution des flammes dans cet environnement sans pesanteur.

Les données seront ensuite acheminées par voie télémétrique aux scientifiques de la NASA. Les résultats de l'expérience devront permettre d'établir les matériaux les plus sûrs et les plus résistants au feu pour l'espace.

Le 7 septembre dernier, l'expérience « Saffire-I » avait mis l'accent sur l'étude de la propagation du feu dans la faible gravité. Pour sa réalisation, un seul échantillon d'une largeur de 40 centimètres et d'une longueur d'environ un mètre avait été utilisé.

Le cargo Cygnus devra être détruit lors de son entrée dans l'atmosphère terrestre, au-dessus de l'océan Pacifique, dimanche 27 novembre.

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