Un monstre marin de la taille d’un autobus découvert en Russie

© Photo Andrey Atuchin Художественное изображение Luskhan itilensis
Художественное изображение Luskhan itilensis - Sputnik France
Sur les rives de la Volga, en Russie, des scientifiques ont trouvé les restes d’un pliosaure, un immense reptile. L’animal habitait à la même époque que les dinosaures, mais appartenait à un type à part.

Un groupe international de scientifiques, comprenant des paléontologues russes, a découvert les restes d'un pliosaure sur les rives de la Volga, non loin de la ville russe d'Oulianovsk (sud-ouest de la partie européenne du pays). Le grand reptile marin baptisé Luskhan itilensis (« esprit dominant » en latin) habitait à l'époque du Crétacé inférieur, il y a 130 millions d'année. Les chercheurs ont publié un article relatant leur découverte dans la revue Current Biology.

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Avec leur cou court, les pliosaures représentent un type de plésiosauriens — reptiles avec des palmes et un corps globuleux. Ces animaux existaient à la même époque que les dinosaures, mais, malgré leur similarité, appartenaient à un autre type. Leurs restes ont été trouvés aux fonds d'anciennes mers.

Quinze ans auparavant, un crâne intact de pliosaure avait été découvert par le paléontologue russe Gleb Ouspenski. Sa longueur est de 1,5 mètre, ce qui prouve que l'animal était de grande taille. La partie de devant du crâne comprenant la mâchoire est caractéristique des prédateurs fluviaux — des gavials et des dauphins d'eau douce. D'après les chercheurs, cela signifie que les pliosaures se sont familiarisés avec un cercle plus large de niches écologiques que ce qui était estimé précédemment.

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Une comparaison avec d'autres pliosaures trouvés a démontré que des types différents de reptiles marins ont indépendamment développé des caractéristiques semblables. Selon les scientifiques, ce résultat est important pour comprendre pourquoi ces animaux ont survécu à une extinction massive à la fin de la période Jurassique et pour trouver les raisons de leur disparition peu avant celle des dinosaures.

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