L’épave d’un croiseur japonais de l'attaque de Pearl Harbor découverte dans le Pacifique

L’épave d’un croiseur japonais ayant participé à l’attaque de Pearl Harbor en 1941, lequel serait le premier navire de guerre japonais perdu au cours de la Seconde Guerre mondiale, a été découverte au large des îles Salomon, dans le Pacifique. Il avait sombré en 1942.

Des chercheurs américains ont confirmé qu'une épave découverte au large des îles Salomon l'année dernière est bel et bien le cuirassé Hiei, un navire de guerre de la marine impériale japonaise, le premier à avoir été perdu par le pays au cours de la Seconde Guerre mondiale, relate The Telegraph.

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Une épave inconnue a été découverte en février dernier, mais les spécialistes ne disposaient alors pas de la technologie nécessaire pour examiner les débris, situés à des profondeurs pouvant atteindre plus de 900 mètres, et l'identifier. Mais Vulcan Inc., une organisation philanthropique basée à Seattle, a entrepris une étude du site.

Des engins sous-marins télécommandés ont exploré l'épave fin janvier, révélant des canons, des caisses de cartouches anti-aériennes et des hublots qui sont progressivement dégradés par la rouille.

Les images montrent également une grande brèche dans la coque, un coup infligé lors de la première bataille navale de Guadalcanal contre des navires de guerre et des avions de la marine américaine, en novembre 1942.

Les images indiqueraient qu'un tiers de la coque du Hiei a disparu, ce qui laisse supposer une explosion à l'intérieur du navire.

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Le Hiei était le deuxième des quatre croiseurs de bataille de la marine japonaise de la classe Kongo. Intégré à l'arsenal naval du Yokosuka en 1911 et mis en service quatre ans plus tard, Hiei était l'un des navires de guerre les plus lourdement armés du monde à l'époque.

Alors que le Japon se préparait à la guerre en 1937, le navire a subi d'importantes modifications pour devenir un cuirassé. Le Hiei a escorté les porte-avions japonais qui ont mené l'attaque de Pearl Harbor le 7 décembre 1941, entraînant les États-Unis dans le conflit mondial. Le navire de guerre a été sérieusement endommagé lors d'un combat contre des unités américaines au large de Guadalcanal en 1942. Il a sombré en perdant 188 de ses 1.360 membres d'équipage.

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