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© AP Photo/ Frank Augstein

Lucca, le chien vétéran à 3 pattes, décoré de la plus haute médaille britannique

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Lucca, berger allemand de 12 ans, a perdu une patte pendant son service en Afghanistan: il a reçu la plus haute distinction militaire du Royaume-Uni pour les animaux, la médaille Dickin.

La médaille a été remise au chien par Jan McLaughlin, directeur général de la société PDSA — qui a introduit cette récompense — lors d'une cérémonie dans les casernes de Wellington au centre de Londres, rapporte la BBC.

En six ans de service, Lucca a rempli plus de 400 missions en Irak et en Afghanistan. Aujourd'hui le chien est à la retraite et vit en Californie avec son maître — le sergent Chris Willingham. Le berger allemand a été spécialement transporté à Londres pour la cérémonie.

Lucca a suivi un entraînement de chien de recherche chez les Marines: il a été formé pour retrouver, grâce à son odorat, des munitions et des produits explosifs. En 2012, le berger allemand a perdu sa patte avant gauche pendant une opération de recherche de bombes artisanales. Selon le corps des Marines, "Lucca a sauvé la vie de milliers de soldats des forces alliées".

Pendant sa dernière mission, le chien a découvert un engin explosif artisanal de 13,6 kg et, alors qu'il recherchait des explosifs secondaires, la bombe s'est déclenchée. Le berger allemand a été brûlé à la poitrine et a perdu sa patte avant gauche. "L'explosion était puissante et je craignais le pire pour Lucca", explique le caporal Juan Rodriguez, maître du chien.

Le militaire est resté avec Lucca durant toute l'opération et jusqu'à ce que l'animal se rétablisse. "Il a sauvé ma vie tant de fois — je devais rester à ses côtés quand il avait besoin de moi", explique Rodriguez.

La plus haute distinction militaire pour les animaux a été instaurée en Grande-Bretagne en 1943 à l'initiative de Maria Dickin, fondatrice de l'organisation caritative d'aide aux animaux PDSA. La médaille est faite de bronze, on y voit un laurier avec des inscriptions: "Pour le courage" et "Nous servons aussi". Depuis sa création, la médaille a été remise à 67 animaux: 31 chiens, 32 pigeons voyageurs (qui avaient participé à la Seconde Guerre mondiale), 3 chevaux et un chat.