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    La Chine va construire une navette spatiale pour 20 passagers

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    Pékin aussi veut son industrie du tourisme spatial: les spécialistes de l'Académie chinoise de technologie des lanceurs planchent actuellement sur une navette spatiale gigantesque qui pourrait accueillir jusqu'à 20 passagers à la fois – bien plus que ne le proposent aujourd'hui tous les autres projets commerciaux.

    L'académie aura tout de même de nombreux concurrents: la compagnie Virgin Galactic, par exemple, dont l'avion spatial SpaceShipTwo pourra embarquer six personnes pour une excursion suborbitale; ou encore la corporation XCOR avec son vaisseau Lynx qui proposera à un seul passager de partir accompagné du pilote.

    Le chef de l'équipe de chercheurs de l'académie, Han Pengxin, suppose que la demande en voyages dans l'espace va augmenter, ce qui justifie la construction d'avions spatiaux de plus grande capacité.

    Les spécialistes chinois mettent donc actuellement au point une fusée de "croisière" qui décollera avec son propre moteur. Ce sera sa principale différence par rapport au SpaceShipTwo, par exemple, qui est transporté par un avion jusqu'à l'altitude de lancement où la fusée est ensuite éjectée.

    Selon Han Pengxin, la navette décollera verticalement comme une fusée et atterrira en régime automatique sur une piste d'atterrissage sans aucune intervention intérieure ou extérieure. L'engin sera propulsé par le méthane et l'oxygène liquides.

    Les chercheurs ont également l'intention de concevoir un appareil à usages multiples — chaque avion spatial effectuera jusqu'à 50 vols.

    D'après le responsable du projet, les premiers vols avec une charge utile pourront commencer dès 2020. L'emplacement du cosmodrome des lancements n'est pas encore déterminé et les premiers vols avec des passagers à bord seront lancés quand ils seront considérés suffisamment sûrs par les spécialistes.

    Han Pengxin suppose qu'un tel voyage spatial coûtera entre 200 et 250 000 dollars.

    Certains spécialistes sont sceptiques quant à ce projet chinois. Le projet d'avion spatial est une "initiative intéressante", estime Roger Launius, expert en vols spatiaux du Musée national d'aviation et de cosmonautique auprès de la Smithsonian Institution. Mais il est préoccupé par l'absence de détails techniques du projet.

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    Tags:
    navette spatiale, espace, Chine
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