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Les physiciens de l’Université de Californie à Santa Barbara, aux Etats-Unis, ont mis au point un dispositif laser capable de faire éclater des astéroïdes ou de les faire dévier de leur trajectoire initiale. Les scientifiques envisagent de l’utiliser afin de protéger la Terre contre tout danger éventuel en provenance de l’espace.

Les chercheurs ont baptisé leur invention le DE-STAR ou Directed Energy System for Targeting of Asteroids and exploration (Système d'énergie orientée pour cibler les astéroïdes et étudier l'Univers). Les physiciens sont parvenus à reproduire en laboratoire les conditions similaires à celles de l'espace en utilisant comme cible une petite pierre basaltique très proche dans sa composition chimique d'un astéroïde achondritique. Celle-ci était réchauffée par le laser jusqu'à ce qu'elle commence à se vaporiser. La réduction considérable de la masse de l'objet était accompagnée d'une émanation de gaz légers faisant dévier la pierre de sa trajectoire initiale.

Titan et Saturne
© AP Photo / NASA

Les chercheurs ont également montré que cette technologie était en mesure d'inverser le sens de rotation des astéroïdes. Après avoir mis une pierre en rotation à l'aide d'aimants, les scientifiques ont réussi à changer son sens de rotation en la visant avec le laser dans le sens inverse à son mouvement initial.

Le DE-STAR est loin d'être le seul projet de défense spatiale. On citera notamment le projet HAIV, un missile à grande vitesse qui transporterait une charge classique et une charge nucléaire, la première devant creuser un cratère afin que l'explosion atomique se produise plus profondément dans l'astéroïde cible, le réduisant en petits morceaux.

Des chercheurs de l'université de Shanghai (Chine) ont également proposé de lancer un satellite à voiles solaires qui serait précipité sur un objet menaçant, afin de le détourner de sa trajectoire.

 

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Tags:
astéroïde, science, espace, États-Unis
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