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    La surface de Pluton

    Des photos des icebergs de Pluton publiées par la NASA

    © Flickr/ NASA Solar System Explora
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    L'agence spatiale américaine publie des photos prises lorsque la sonde New Horizons était au plus près de la planète naine.

    La sonde spatiale New Horizons a découvert et pris une photo de blocs de glace flottant sur la surface de Pluton, rapporte l'agence spatiale américaine (NASA). Les icebergs constitués de glace d'eau glissent sur la surface de la planète naine couverte de glace d'azote.

    Bien qu'en réalité le diamètre des icebergs puisse atteindre plusieurs kilomètres, pour la sonde ce ne sont que de petites élévations sur la vaste plaine glaciaire Spoutnik, au cœur de Pluton. Les monticules, estiment les scientifiques, représentent des fragments de glace des montagnes rocheuses de Pluton. Quant à la composition chimique des icebergs et des plaines, selon les experts, elle s'explique par la densité de la glace d'eau qui est inférieure à celle de la glace d'azote.

    Certains icebergs ont formé des groupes dont la surface atteint 20 kilomètres, d'autres dérivent dans les canaux qui séparent de vastes blocs de glace de la planète naine. La plus grande accumulation d'icebergs a été découverte sur le territoire baptisé Challenger (qui tient son nom de la navette spatiale ayant explosé en 1986), ses dimensions atteignent 60 sur 35 kilomètres.

    D'après les spécialistes, le phénomène observé témoigne de l'activité géologique de Pluton. La photo des icebergs a été prise à l'aide de l'instrument scientifique MVIC, dont la sonde est équipée, 12 minutes avant son approche maximale de la planète naine.

    Lancée le 19 janvier 2006 pour étudier Pluton, la sonde spatiale New Horizons a permis à l'Union astronomique internationale de changer le statut de Pluton pour le faire passer de celui de planète à planète naine. En effet, elle s'avère être seulement une composante de la ceinture de Kuiper — une région située derrière l'orbite de Neptune "peuplée" de petits corps célestes.

    L'équipement scientifique est destiné à collecter des données concernant l'existence de la magnétosphère sur Pluton, la composition de son atmosphère et de sa surface ainsi que son interaction avec son satellite principal Charon.

    Le 14 juillet, la sonde spatiale New Horizons s'est retrouvée au plus près de Pluton et ses satellites. Selon les calculs de la NASA, après l'exploration de la planète naine, en 2019, la station atteindra le planétoïde 2014 MU69 situé à une distance de 1,6 milliard de kilomètres de Pluton sur la ceinture de Kuiper. La mission de New Horizons devrait s'achever au milieu de l'année 2020.

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    Tags:
    astronomie, photo, planète, iceberg, espace, New Horizons, NASA, Pluton
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