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En observant l'étoile L2 Puppis, dans la constellation de la Poupe, les chercheurs contemplent le Soleil tel qu'il sera dans cinq milliards d'années.

Passé ce terme, le Soleil se transformera en étoile géante rouge, plus de 100 fois plus grande que sa taille actuelle, après quoi il commencera à perdre sa masse par l'intermédiaire d'un vent stellaire pour devenir enfin une minuscule naine blanche, d'une taille proche de celle de la Terre, chaude et extrêmement dense.

Une planète mystèrieuse
© REUTERS / R. Hurt/Caltech/IPAC
Cette transformation aura un impact dramatique sur les planètes du système solaire, et surtout sur les planètes les plus internes, dont Mercure, Vénus et la Terre. Tandis que les deux premières seront très probablement détruites, la Terre survivrait mais deviendrait hostile à toute forme de vie.

Pour élucider cette question, une équipe internationale d'astronomes dirigée par Pierre Kervella (observatoire de Paris) scrute, à l'aide du grand radiotélescope ALMA, l'étoile L2 Puppis, proche du Soleil et entourée d'un disque constitué à partir du gaz et de la poussière éjectés par l'étoile centrale.

Ayant achevé dans son cœur nucléaire la combustion de l'hydrogène en hélium, L2 Puppis brûle actuellement de l'hélium, du carbone et de l'oxygène. Selon les astronomes, il y a cinq milliards d'années, L2 Puppis était une jumelle de notre Soleil, et son évolution offre un point de vue exceptionnel sur le futur lointain du système solaire.

Pour Pierre Kervella, « l'observation des interactions entre L2 Puppis et sa planète au cours des prochaines années nous donnera de précieuses informations sur l'évolution finale du Soleil et son impact sur les planètes du système solaire ».

« Que la Terre survive au Soleil ou disparaisse avec lui est encore incertain, et L2 Puppis pourrait être la clé qui permettra de répondre à cette question », affirme le chercheur cité par les médias européens.

On brûle d'impatience.

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Tags:
étoiles, ALMA (radiotélescope), Pierre Kervella, Système solaire
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