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La sonde Cassini, qui explore la planète Saturne et ses lunes depuis 2004, est en train d'effectuer ses dernières orbites avant de s'écraser sur la planète aux anneaux.

Après 20 ans dans l'espace, l'aventure de la sonde Cassini s'achève: le 15 septembre prochain, elle doit terminer son périple par un «saut de l'ange» dans l'atmosphère de Saturne. La sonde profite toutefois de ses derniers moments pour continuer à explorer le système saturnien.

Le 14 août dernier, Cassini s'est approchée jusqu'à seulement 1630 kilomètres au-dessus de la couche nuageuse de la planète pour effectuer les dernières orbites de la phase baptisée Grande Finale.

À cette altitude, l'engin est en mesure d'obtenir des informations qui n'avaient pas été récupérées durant les précédentes années de sa mission. Cela doit permettre aux chercheurs d'acquérir de nouvelles données concernant la haute atmosphère de la planète aux anneaux.

Les cinq dernières orbites de Cassini s'étaleront jusqu'au 11 septembre 2017. Après ces manœuvres, la sonde la sonde foncera tout droit sur Saturne pour se vaporiser à la manière d'un météore sous l'effet de la vitesse et des forces de friction.

Durant ses treize années de mission, Cassini aura couvert près de la moitié de l'orbite complète de Saturne autour du Soleil, qui dure au total 29 ans. Les données recueillies par la sonde apporteront d'importants éclairages quant au passé et au futur de la Terre.

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Tags:
sonde spatiale, espace, Cassini, Saturne
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