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La sonde New Horizons a survolé mardi l'objet céleste le plus éloigné jamais étudié par l'Homme et considéré comme une relique des débuts du système solaire.

La sonde New Horizons de la Nasa a célébré le Nouvel An avec le survol historique du mystérieux objet céleste, Ultima Thule, qui se trouve à 6,4 milliards de kilomètres de la Terre, dans la ceinture de Kuiper, au-delà de l'orbite de Neptune.

Selon le directeur scientifique de la mission Alan Stern, jamais auparavant un engin spatial n'avait exploré un objet aussi éloigné. Les chercheurs espèrent que l'observation d'Ultima Thule permettra de mieux comprendre comment le système solaire s'est formé.

La sonde devait prendre 900 images en quelques secondes pendant qu'elle survolait Ultima Thule à une distance de près de 3.500 kilomètres.

La retransmission d'images en direct étant impossible, un premier signal devrait être reçu sur Terre environ dix heures après le survol. C'est seulement à ce moment-là que l'on saura si l'appareil a survécu à cette approche à haut risque.

Découvert en 2014 par le télescope spatial Hubble, Ultima Thule est un gros caillou glacé, relique des débuts du système solaire, qui a été nommé ainsi d'après une île lointaine de la littérature médiévale.

«C'est la frontière de l'astronomie», explique le scientifique Hal Weaver de l'université Johns Hopkins, cité par les médias occidentaux. «Nous avons atteint les limites du système solaire. Ces choses sont là depuis le début et on pense qu'elles n'ont pas changé. On va vérifier».

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Tags:
recherche, sonde spatiale, astronomie, New Horizons, Hubble, Université Johns-Hopkins, NASA, Système solaire, ceinture de Kuiper, Neptune
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