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Les anneaux de Saturne se sont formés beaucoup plus tard que la planète elle-même, selon la Nasa. Saturne, sixième planète en partant du Soleil, s'est formée il y a quatre milliards et demi d'années, aux origines du système solaire, et a donc vécu pendant la quasi-totalité de son existence sans ses anneaux.

L'âge des anneaux entourant Saturne serait plusieurs fois inférieur à l'âge de la planète elle-même qui s'est formée il y a quatre milliards et demi d'années. Cette conclusion a été tirée par un groupe international de chercheurs ayant étudié les données obtenues par la sonde spatiale Cassini. Ainsi, selon leur étude parue jeudi dans la revue Science, les anneaux de Saturne sont apparus il y a 10 à 100 millions d'années.

La planète Saturne
© Photo. NASA, JPL-Caltech/Space Science Institute
Les planétologues disposaient de nombreux indices sur l'âge relativement jeune de ces anneaux, formés peut-être par des collisions entre les lunes de Saturne, ou bien par l'éclatement d'une comète qui se serait approchée trop près de la planète.

À la fin de sa mission, Cassini a effectué 22 orbites, passant entre Saturne et ses anneaux et s'en rapprochant comme jamais auparavant, avant d'aller se désintégrer délibérément dans l'atmosphère de la planète, à court de carburant.

Ses instruments ont permis aux scientifiques de la mission de mesurer les forces gravitationnelles exercées respectivement par les anneaux et par la planète pendant ces plongeons, et d'en déduire la masse des anneaux. Cette masse, combinée à d'autres données, a ensuite conduit à une estimation de l'âge.

Comme l'explique la Nasa, plus la masse est faible, plus les anneaux sont jeunes, car en vieillissant, les anneaux attirent des débris et s'alourdissent.

«La masse des anneaux représente environ 40% de la masse du satellite Saturne — Mimas, ce qui est 2.000 fois moins que notre Lune», ont noté les chercheurs.

Les anneaux sont constitués à 99% de glace. Comme l'indique l'AFP, l'étude ne répond pas à la question de leur origine, mais renforce les théories d'une comète ou d'une collision de lunes glacées.

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Tags:
anneau, espace, mission, Cassini, NASA, États-Unis
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